Doctor en Farmacia por la Facultad de Farmacia de la Universidad Complutense de Madrid (1958). Inició su carrera profesional en el mundo académico, alcanzando el puesto de catedrático de Bioquímica de la facultad de Farmacia de la Universidad de Granada en 1963, y de Rector de dicha Universidad entre 1968 y 1972. Ese mismo año obtuvo la Cátedra de Bioquímica de la Universidad Autónoma de Madrid, cargo que ha ocupado hasta 2004. Fue nombrado Vicepresidente del Consejo Superior de Investigaciones Científicas (CSIC) en 1971 y posteriormente Presidente en Funciones (1972-1973). Cofundador en 1974 del Centro de Biología Molecular Severo Ochoa (CBMSO), y director del mismo hasta 1978.

Desempeñó cargos políticos: subsecretario de Educación y Ciencia del gobierno español 1974-1975, presidido por Carlos Arias Navarro en tiempos de la Dictadura de Francisco Franco, diputado en el Parlamento de España (1977-1978) por UCD, ya en la Transición política, consejero del presidente del gobierno (1977-1978), Ministro de Educación y Ciencia (1981-1982) y diputado en el Parlamento Europeo por el Centro Democrático y Social (1987).

En 1978 fue nombrado director general adjunto de la Unesco, puesto que desempeñó hasta su regreso a España en 1981.

En 1987, la 24ª Conferencia General de la UNESCO lo eligió como director general, cargo en el que permaneció hasta 1999.

Desde el año 2000 preside la Fundación Cultura de paz. Es presidente del Consejo Científico de la Fundación Ramón Areces desde 1993. En 2005 fue designado copresidente del Grupo de Alto Nivel para la Alianza de Civilizaciones, por el secretario general de las Naciones Unidas. En junio de 2008 fue nombrado presidente del Consejo Directivo de la Agencia de Noticias Inter Press Service (IPS). Actualmente preside la Comisión Internacional contra la Pena de Muerte, nombrado por el Gobierno español en octubre de 2010, presidido por el socialista José Luis Rodríguez Zapatero

Es miembro de múltiples organizaciones, academias y asociaciones nacionales e internacionales, entre otras: Sociedad Española de Bioquímica (1964) de la que fue presidente (1970-1974), Asociación Americana para el Fomento de la Ciencia (1965), Sociedad de Bioquímica del Reino Unido (1966), Real Academia Nacional de Farmacia (1975), Club de Roma (1981), Real Academia de Bellas Artes de San Fernando (1994), Academia China de Ciencias (1994), Academia Rusa de Ciencias (1999), Academia Georgiana de Ciencias (1998), Real Academia Nacional de Medicina (2002) y de la Academia Europea de Ciencias y Artes.

Ha recibido condecoraciones y distinciones de diferentes países y ha sido nombrado Doctor Honoris Causa por numerosas universidades nacionales e internacionales.

En 2007 fue premiado con el reconocimiento Madre Terra de los Premios ONES Mediterránea por su trayectoria en la lucha por la igualdad, la justicia social y la defensa medio ambiental.

En el Consejo de Gobierno de la Junta de Andalucía celebrado el 19 de febrero de 2008 fue nombrado Hijo Predilecto de la comunidad. Recibe esta condecoración en un acto celebrado el 28 de febrero del mismo año en el Teatro de la Maestranza de Sevilla, dentro de los actos del Día de Andalucía.

En las elecciones generales del 20 de noviembre de 2011 apoyó públicamente la candidatura del PSOE encabezada por Alfredo Perez Rubalcaba; asimismo, en enero de 2013 fue una de las personalidades que apoyaron una manifestación en Bilbao a favor del acercamiento al País Vasco de los presos terroristas de la banda ETA.

Además de sus numerosas publicaciones científicas, el Profesor Federico Mayor ha publicado poemarios y varios libros de ensayos.

 

Capítulos publicados en esta editorial:

-Mayor Zaragoza, Federico (2013). The Abolition of the Death Penalty: A Question of Respect for Human Rights. En Arroyo Zapatero, L., Muñoz de Morales, M.(coord.), Schabas, W. y Takayama, K. Death Penalty: A Cruel and Inhuman Punishment, (pp. 11-18). Cuenca: Ediciones de la Universidad de Castilla-La Mancha.
-Mayor Zaragoza, Federico (2014). La abolición de la pena de muerte: una cuestión de respeto por los Derechos Humanos. En Arroyo Zapatero, L., García-Moreno, B., Nieto Martín, A. y Schabas, W. Pena de muerte: una pena cruel e inhumana y no especialmente disuasoria, (pp. 29-36). Cuenca: Ediciones de la Universidad de Castilla-La Mancha.
-Mayor Zaragoza, Federico (2016). La abolición de la pena de muerte componente esencial de la inflexión histórica que se avecina. En Arroyo Zapatero, L. La pasión de la crueldad, el Papa Francisco contra la pena de muerte = The Passion of Cruelty, Pope Francis against Death Penalty, (pp. 21-30). Cuenca: Ediciones de la Universidad de Castilla-La Mancha.